31 enero 2007

Ciclo menstrual y evolución

Por: NeoFronteras sobre Neurología
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Ilustración: “Lilya 4-Ever”, Newmarket Films.

Los cambios de humor en la mujer producidos por el periodo menstrual podrían tener un propósito evolutivo al ayudar a que ésta se quede embarazada.
Los niveles de las hormonas como el estrógeno y progesterona fluctúan a lo largo del ciclo menstrual. En el comienzo del ciclo, o fase folicular, el óvulo está madurando y el cuerpo segrega estrógeno; durante la siguiente fase, cuando el óvulo fertilizado puede ser implantado, se segrega progesterona.
Para ver cómo esto influye en el cerebro, Jean-Claude Dreher y sus colaboradores del National Institute of Mental Health en Bethesda (Maryland) usaron un escáner de resonancia magnética nuclear funcional, y así examinar los cambios en la actividad cerebral a lo largo del mes. Dreher pretendía encontrar las redes neuronales que están moduladas por el ciclo menstrual.
El equipo de investigadores analizó los cerebros de 15 mujeres en diferentes estadios de menstruación, y jugaron a un juego que proporcionaba premios monetarios simbólicos al final.
Durante la primera fase del ciclo el córtex orbitofrontal y la amígdala mostraron altos niveles de actividad cuando las mujeres anticipaban una recompensa y cuando la recompensa se entregaba. El córtex orbitofrontal está asociado con la toma de decisiones, recompensa y procesamiento de las emociones; y la amígdala hace de mediador en las reacciones emocionales.
Esto significa que las mujeres probablemente experimentan sentimientos más fuertes de recompensa durante la primera mitad de su ciclo menstrual que durante la segunda, aunque a las voluntarias no se les especificó que comentara este aspecto.
Según Emily Stern (Cornell University’s Weill Medical College, New York) es demasiado especulativo afirmar que las mujeres obtiene más placer durante esta primera fase cuando realizan ciertas actividades como comprar, comer chocolate o tener relaciones sexuales. Según ella las mujeres usan diferentes partes de sus cerebros en los distintos estadios del ciclo menstrual. Sin embargo, ciertos comportamientos que se sabe que están relacionados con el sistema de recompensa, como la adicción a las drogas, sí pueden ser reforzados durante esta fase, según Stern.
De hecho, anteriores experimentos mostraron que las mujeres obtenían más placer de la cocaína y anfetamina durante la fase folicular si se comparaba con la posterior. Dreher cree que sus hallazgos puedan por tanto ayudar en el futuro a tratar mujeres con problemas de abuso de drogas o de desórdenes en el estado de humor. Además especula que el aumento de sentimientos de recompensa durante la fase folicular, que es cuando la mujer está ovulando y es más fácil que se quede embarazada, puede que tenga un origen evolutivo, ya que el deseo y la receptividad que se dan durante la ovulación facilita la procreación.
Las lectoras que lo deseen pueden expresar su opinión al respecto de este tema. ¿Siente más satisfacción al principio del ciclo cuando, por ejemplo, come chocolate?

Referencia: Proceedings of the National Academy of Sciences (DOI: 10.1073/pnas.0605569104)
Fuente: New Scientist

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